Состоянием, противоположным устойчивости внимания, является его отвлекаемость. Ее физиологическая основа – или внешнее торможение, вызванное посторонними раздражителями, или внутреннее торможение как результат однообразия деятельности или продолжительного действия одних и тех же раздражителей.

Отвлекающее действие посторонних раздражителей зависит от характера этих раздражителей и их отношения к тому, на что направлено внимание. Однородные раздражители, т.е. сходные с теми, на которых сосредоточено внимание, оказывают более отвлекающее действие, чем разнородные раздражители. Зрительные раздражения, например, в случае необходимости реагировать на какое-либо зрительное впечатление оказывают более тормозящее действие, чем в том случае, когда во время действия посторонних зрительных раздражений надо реагировать на слуховые раздражители.

Весьма важное значение имеет характер деятельности, требующей к себе внимания. Восприятие, например, меньше страдает от действия посторонних раздражителей, чем мыслительная деятельность, не опирающаяся в данный момент на восприятие окружающих предметов. Из процессов восприятия менее страдают от посторонних раздражителей зрительные восприятия.