Периодическое отвлечение или ослабление внимания, перемежающееся с возвращением к тому же объекту или с усилением направленности на него, называется колебанием внимания.

Колебания внимания происходят даже при очень сосредоточенной работе, что объясняется постоянной сменой возбуждения и торможения в коре мозга.

Наличие периодических колебаний внимания может быть хорошо обнаружено при восприятии так называемых двойственных изображений. Чтобы уменьшить колебания внимания, полезно стараться мысленно представить пирамиду как, например, пьедестал (тогда она будет казаться обращенной вершиной к нам) или как пустую комнату, в которой видны три стены, пол и потолок (тогда пирамида будет казаться обращенной вершиной от нас). Сообщение изображению определенного предметного значения помогает удерживать внимание в одном направлении.

Небольшие колебания внимания наблюдаются очень часто. В ряде опытов по исследованию скорости реакции, в которых в ответ на действие какого–либо раздражителя (звук, свет) требуется возможно скорее сделать заранее обусловленное движение (например, нажать рукой на электрический ключ), было установлено, что если подаче раздражителя предшествует предупредительный сигнал “Внимание!”, то наилучший результат получается тогда, когда этот сигнал дается примерно за 2 секунды до подачи раздражителя. При более длительном интервале времени уже наступает колебание внимания. Такие небольшие колебания, естественно, оказываются вредными только тогда, когда от человека требуется очень быстрая реакция на какой-либо кратковременный раздражитель. В условиях же более длительной и разнообразной работы их влияние может быть ничтожно.