Противоположностью внимания является рассеянность. Это состояние, когда человек ни на чем основательно и долго удерживать внимание не может, все время отвлекается посторонним, причем ничто не привлекает к себе надолго его внимания, а сейчас же уступает свое место чему-либо другому.

Такое состояние, характеризующееся полной неорганизованностью деятельности, часто наступает в состоянии большого утомления. Физиологически оно означает отсутствие сколько-нибудь сильного и стойкого очага возбуждения в коре мозга. Основой его может быть и весьма высокая подвижность нервных процессов - быстрота и легкость смены возбуждения торможением в одних и тех же участках коры мозга.

Важно заметить, что рассеянностью часто называют и совершенно противоположное только что указанному состояние, характеризующееся не отсутствием сосредоточенности, не малой интенсивностью, не недостаточной устойчивостью внимания, а наоборот, его большой интенсивностью и длительным удерживанием на чем-либо одном, в силу чего человек совершенно не замечает всего остального, забывает, что ему надо было сделать, и т.п. Такая рассеянность во многих случаях также весьма не желательна, но она говорит не о недостатках внимания, а об его качественном своеобразии – о максимальном подчинении его какой-либо одной задаче и полном отвлечении от всего остального.