Физиологической основой внимания является концентрация возбуждения в определенных участках коры мозга, в очаге оптимальной возбудимости (И.П.Павлов), при более или менее значительном торможении в то же время остальных участков коры. Происходит это по закону отрицательной индукции, согласно которому, как было сказано выше, возбуждение одних участков коры вызывает торможение в других ее участках.

Очаг оптимальной возбудимости не сохраняется надолго в одном и том же месте коры, а все время перемещается из одних участков коры мозга в другие. Участок, находившийся в состоянии оптимальной возбудимости, оказывается через некоторое время в заторможенном состоянии, а там, где до этого было торможение, возникает возбуждение, появляется новый очаг оптимальной возбудимости.

Внешне внимание выражается в мимике, в движениях человека, которые имеют несколько различный характер в зависимости от того, какого рода деятельностью мы заняты, какие объекты нами воспринимаются, на что именно направлено наше внимание.

Внешние признаки внимания не всегда соответствуют его действительному состоянию. Наряду с действительным вниманием и действительной невнимательностью наблюдается кажущееся внимание и кажущаяся невнимательность (В.И.Страхов) как несоответствие внешней формы внимания его подлинному состоянию.

Так как в каждый момент в коре мозга где-нибудь имеется очаг оптимальной возбудимости, то это означает, что человек всегда к чему-то внимателен. Поэтому, когда говорится об отсутствии внимания, то это означает отсутствие его не к чему бы то ни было, а лишь к тому, на что оно должно быть направлено в данный момент. Невнимательным мы называем человека лишь потому, что его вниманиенаправлено не на работу, в которой он должен участвовать, а на что-либо постороннее.

Наличие очага оптимальной возбудимости обеспечивает наилучшее при данных условиях отражение того, что воздействует на мозг. Тем самым определяется важнейшая роль внимания в познавательной деятельности человека, а вместе с тем и в его трудовой деятельности, поскольку познавательные процессы участвуют в любой деятельности людей.