Важная роль внимания не означает, однако, что оно обеспечивает ясное отражение (восприятие, представление, понимание) того, что является его объектом. Прислушиваясь, хотя бы и очень внимательно, к долетающим издали звукам речи, можно не разобрать слов, которые произносятся. Однако слышатся они и распознаются в этих случаях (при наличии внимания к ним), все же лучше, чем тогда, когда внимание к ним отсутствует, сосредоточенно на чем-то другом. Внимание обеспечивает лишь относительно большую ясность отражения того, что является его объектом, но и это имеет огромное значение для успеха выполняемой деятельности.

В современной психологии используется следующее общее определение внимания: внимание - процесс сознательного или бессознательного (полусознательного) отбора одной информации, поступающей через органы чувств, и игнорирование другой.

В исследованиях внимания рассматриваются четыре главных аспекта: пропускная способность и избирательность внимания, уровень возбуждения, управление вниманием и сознание.