Внимание характеризует согласованность различных звеньев функциональной структуры действия, определяющую успешность его выполнения (например, скорость и точность выполнения задачи). Выделяются три функции внимания:

1. Первая функция внимания – активизация нужных и торможение ненужных психологических и физиологических процессов.

2. Вторая функция внимания – способствование организованному и целенаправленному отбору поступающей информации.

3. Третья функция внимания - обеспечение избирательной и длительной сосредоточенности психической активности на одном и том же объекте или виде деятельности.

В западной психологии накоплен большой экспериментальный материал, касающийся функций внимания. Причина, по которой человек направляет внимание избирательно на некоторые признаки, часто приписывается недостаточной пропускной способности канала или нашей неспособности обрабатывать все сенсорные признаки одновременно. Такое представление предполагает, что где-то впереработке информации есть “узкое место”, частично обусловленное неврологическими возможностями.

Что касается количества информации, на которое человек реагирует и которое запоминает, то здесь, видимо, есть дополнительное сенсорное ограничение.

В рамках информационного подхода было предложено несколько моделей, в которых определены функция и локализация этого “узкого места”. В одной из этих моделей, связанной с именем Бродбента, предполагается, что узкое место находится на этапе перцептивного анализа или непосредственно перед ним: некоторая “обойденная вниманием” часть информации просто не передается для дальнейшего перцептивного анализа. Согласно другой модели, описанной в публикации Дойча, узкое место находится на этапе выбора ответственной реакции или непосредственно перед ним. Согласно этой модели, перцептивному анализу подвергается вся информация, но только на часть ее вырабатывается ответная реакция.

Исследования избирательного внимания и пропускной способности проводились на материале слуховых и зрительных сигналов.